De ontelbare charmes van Oman

Wahiba Sands
Wahiba Sands

Diep in het zuiden van het Arabische schiereiland vinden we het Sultanaat Oman, een idyllische bestemming die ten onrechte vaak overschaduwd wordt door de moderne pracht en praal van de nabijgelegen emiraten als Dubai en Abu Dhabi. Maar Oman staat in groot contrast met zijn buurlanden. De skyline bestaat uit traditionele witte huizen tegen de achtergrond van ruw gebergte, waarin forten en wadi’s zich verschansen. Het is gelegen aan een ongerepte kustlijn en een weidse woestijn, de ideale plek voor liefhebbers van de Arabische cultuur en atmosfeer.

Eind december stapte ik op het vliegtuig richting Muscat, de hoofdstad van Oman en ook wel mijn tweede thuis. Ondertussen ben ik het al gewoon dat de douanebeambte mij met een glimlach aankijkt wanneer hij verscheidene stempels van voorgaande reizen naar Oman in mijn paspoort ontdekt. Ik geef het toe: eens je geraakt bent door de authentieke charme die Oman uitstraalt, laat het je nooit meer los. Het blijft moeilijk om een plek die me zo nauw aan het hart ligt onder woorden te brengen, maar dit houdt me niet tegen om jullie in vogelvlucht mee te nemen naar de mooiste plekjes van Oman.

Corniche

Corniche

Land van zeevaarders, wierook en sultans

Al vanaf de 15de eeuw was Oman een belangrijk kruispunt op verschillende zeevaartroutes tussen Europa en het Oosten. De Omani’s dreven handel met verschillende volkeren, waarbij wierook hun belangrijkste exportproduct was. De bakermat van wierook ligt namelijk in Dhofar, een provincie helemaal in het zuiden. Pas na 1970, toen sultan Qaboes bin Said aan de macht kwam, onderging het land grote veranderingen. Deze geliefde man (zijn afbeelding is niet uit het straatbeeld weg te denken) bouwde aan een betere infrastructuur en bereidde Oman voor op de komst van het toerisme. Gas- en olievoorraden zorgden voor genoeg inkomsten, maar dat is de enige gelijkenis met andere landen in de regio. Wat Oman zo speciaal maakt, is dat het tijdens deze intense veranderingen nooit zijn culturele identiteit verloren is. Zowel jong als oud zijn trots op hun tradities, en dat is overal merkbaar. Mannen dragen frequent de traditionele klederdracht, een katoenen gewaad (dishdasha) in combinatie met een kumma (soort hoedje) of tulband. De khanjar, een zilveren gegraveerde dolk, wordt aan een kleurrijke riem gegespt bij speciale gelegenheden. Ook de vrouwen zijn voornamelijk te zien in zwarte abaya, en de traditie van het gezichtsmasker wordt op verschillende plaatsen in ere gehouden. En toch ontvangen de Omani’s het opkomende toerisme met open armen. Als buitenlander word je vaak bij hen thuis uitgenodigd voor een kopje Omani koffie en verse dadels. Deze warme gastvrijheid komt duidelijk voort uit de tijd dat het land een ontmoetingsplaats was voor zeevaarders van over de hele wereld.

traditionele-kledij

In en rond Muscat

De perfecte manier om de magische sfeer van Oman op te snuiven, is een wandeling langs de corniche van Muscat. Na aankomst is dit meestal het eerste wat ik doe. Pas dan, wanneer ik de meeuwen hoog boven mij hoor schreeuwen, wanneer ik vanuit mijn ooghoeken de indrukwekkende witte jacht van de sultan zie dobberen in de haven en wanneer Muttrah souq met ontelbare souvenirs naar mij lonkt, voel ik mij helemaal thuis. Ook ’s avonds is dit een aantrekkelijke promenade. De lichtjes reflecteren dan in het water en de gelijkenis met het schilderij “Sterrennacht boven de Rhône” van van Gogh is niet ver te zoeken.

Een andere bezienswaardigheid in het hartje van de hoofdstad is het Al-Alam paleis, waar de sultan zijn woonst heeft. De kleurrijke blauwwitte muren zijn met goud bedekt en geven het paleis een schitterende aanblik. Aan de andere kant van Muscat staat de Sultan Qaboes Moskee. Met een oppervlakte van 40 000 m² en een kroonluchter gemaakt uit Swarovski-kristallen die samen 8 ton wegen, maakt deze moskee een beklijvende indruk. Ooit lag hier het grootste handgeknoopte tapijt ter wereld, ondertussen heeft Abu Dhabi echter dit record overgenomen.

Maar Oman hoeft niet mee te dingen naar superlatieven als de eerste, de grootste, de duurste,… Vaak ligt de charme van Oman juist in de eenvoud van het leven. De “nationale hobby” bestaat uit ’s avonds de auto vlak aan het strand parkeren, een dekentje uitspreiden op het zand en gezellig met vrienden genieten. Proef zeker eens heerlijke karak-thee (Masala Chay), een stukje Omaans brood (een soort pannenkoek gevuld met ei, kaas en honing) of lekkere mishkak (gegrild vlees op een stokje dat overal op straat wordt verkocht). Het populairste strand Shatti Al-Qurum, beter gekend onder de melige bijnaam Shatti Al-Hubb (het Strand van de Liefde), wordt vooral in het schijnsel van de avondzon druk bezocht door de lokale bevolking. De desolate strandjes van Bandar Khiran, soms enkel per boot bereikbaar, zijn de ideale plaats om onder de sterrenhemel je tent op te zetten.

Bandar Al-Jissah, nabij Bandar Khiran.

Bandar Al-Jissah, nabij Bandar Khiran

Al-Hajargebergte

Naar mijn bescheiden mening is de grootste schat die Oman bezit de diverse natuur. Muscat is gebouwd tegen de achtergrond van het ruige Al-Hajar gebergte, met de Jebel Shams (Zonneberg) als hoogste punt. Het uitzicht op 3000 m hoogte is één van de spectaculairste in het hele land. Onderweg zal de canyon van Oman je zeker ook de adem benemen. De Jebel Akhdar (Groene Berg) staat mooi in bloei na de winter en herbergt een unieke biodiversiteit. Je komt er sporadisch berggeitjes tegen en tijdens het wandelen kun je er verse vijgen of granaatappels plukken.

Ga absoluut op verkenning in de verscholen dorpjes Al Hamra, Bilad Sayt, Misfat Al-Abriyeen en Izki, waar verschillende aflaj (irrigatiekanaaltjes erkend als werelderfgoed)  te vinden zijn. De gerestaureerde forten van Bahla, Jabreen en Nakhl verwijzen naar de rijke Omaanse geschiedenis waarin de bevolking zich vaak moest verdedigen. Ten oosten van het Al-Hajar gebergte ligt Nizwa, met haar unieke fort en kleurrijke koepel is deze stad absoluut een kijkje waard.

berggeitjes

Jebel Shams en berggeitjes

Wadi’s en woestijn

Overal in Oman kom je wel een wadi, een meestal droog rivierdal, tegen. Liefhebbers van wadi’s mogen Wadi Bani Khalid nabij Muscat zeker niet missen. Mijn favoriete wadi is verder zuidelijk gelegen, namelijk Wadi Shab. Een krakkemikkig bootje brengt je naar de overkant, waar je begroet wordt door indrukwekkende rotsformaties en een wandeling onder de wuivende palmbomen op je wacht. Als je dan toch onderweg bent naar het zuiden, kun je evengoed verder rijden tot het charmante havenstadje Sur. De laatste originele werf van het land, waar ze oude dhow-boten bouwen en herstellen, is daar te bezichtigen. De stranden Ras Al-Hadd en Ras Al-Jinz, waar schildpadden hun eieren ingraven en babyschildpadjes hun weg naar de zee zoeken, liggen vlakbij Sur en vormen het hoogtepunt van deze zuidelijke regio.

Wadi Shab

Wadi Shab

In Oman ontmoet je ook het tegengestelde van groene, vruchtbare wadi’s, namelijk Wahiba Sands. Deze woestijn bestaat uit glinsterende goudgele zandbergen die elke zonsopgang en -ondergang voor een magisch schouwspel zorgen. Verschillende kampen waar je ’s nachts kunt logeren beloven je een unieke ervaring onder de sterren en maken dit ook waar. De moedigen onder ons kunnen zich wagen aan dune bashing, met een 4×4 crossen door de woestijn. Neem ook zeker een board mee om te sandboarden van de steile duinen.

Een sultan met oog voor kunst en cultuur

Sultan Qaboes is een echte kunstliefhebber, maar tot voor kort was er geen platform voor opkomende lokale talenten. In 2011 kwam daar verandering in met de bouw van The Royal Opera House Muscat. Het complex is islamitisch geïnspireerd en tijdloos: de witte vloeren, handgemaakte houten ornamenten en prachtige kroonluchters vormen een fusie van traditionele en moderne architectuur. De concertzaal biedt plaats aan zo’n 1000 bezoekers en ontvangt het hele jaar door nationale en internationale gasten. Zo bezoekt Marcel Khalife het operahuis op 5 en 7 maart 2015, bijgestaan door The Royal Oman Symphony Orchestra. Ook de bekende componist Omar Khairat komt er optreden, dit op 2 april 2015. De volledige agenda kun je hier raadplegen. Een aanrader: ga zeker mee op een “tour of the house”, elke dag van 8u30-10u30.

Opera

Opera

Het grootste culturele feest van het land, het Muscat International Folklore Festival, wordt dit jaar georganiseerd van 15 januari tot 14 februari. Verspreid over twee parken, Al-Naseem en Al-Amerat, kun je verschillende nationale en internationale artistieke projecten bewonderen. Zeker de moeite waard is het Omani Heritage and Culture Village, met de focus op oude ambachten, klassieke gerechten en traditionele muziek en dans.

Vertrekkensklaar

En dan heb ik het nog niet gehad over het noordelijke stuk van Oman, Musandam met haar indrukwekkende fjorden, en het subtropische Salalah in het uiterste zuiden… Heel wat redenen dus om het eerstvolgende vliegtuig richting Oman te nemen! Zelfs The New York Times werd zich onlangs bewust van de aantrekkingskracht van Oman en vermeldde het land op een twintigste plaats van 52 landen die je in 2015 moet gezien hebben. Ook ik ben vertrekkensklaar om nog meer van Oman te ontdekken.

Sfeerbeelden Oman – @ Charlotte Coene

Comments

This post is also available in: English

Geef een reactie