The Narcicyst. Over Arabische hiphop en zichzelf

Yassin Alsalman 1

Het enfant terrible in Arabische muziek is ongetwijfeld het genre Arabische hiphop. Enfant is toepasselijk aangezien Arabische hiphop nog in kinderschoenen staat maar het is wel een van de snelst groeiende genres in de Arabische muziek. Afgelopen jaren is de Arabische hiphopgemeenschap verder ontwikkeld door een combinatie van technologie, het internet en de globalisering. Ook de recente revoluties hebben een couplet in het verhaal. De eerste beats van de Arabische hiphop ontstonden midden jaren 90 van de vorige eeuw in de Noord-Afrikaanse gemeenschappen in Frankrijk. Franse hiphop groeide uit tot de spreekbuis van de ontevredenen met groepen als Saïan Supa Crew en IAM. Niet lang daarna begonnen in Palestina vergelijkbare stemmen op te komen zoals DAM (DaArabMC’s). Arabische hiphop werd snel veroordeeld tot een ondergrondse status door ongeïnteresseerde platenmaatschappijen en strenge censuurvormen van overheden. Maar door hun muziek online te verspreiden vestigden meer en meer Arabische rapartiesten hun naam. En met de komst van MTV Arabia en westerse muziekkanalen brak het genre lokaal en internationaal door. Hiphop is altijd al een muziekvorm geweest om de samenleving aan te klagen. Dat is niet anders bij Arabische hiphop. Het wordt zelfs de muziek van de strijd genoemd. Vele strak gecontroleerde Arabische staten maakten de muzikanten het bijzonder moeilijk om zich te uiten. Nog deze week ging de Marokkaanse rapper El Haqed (Mouad Belghouat) in hongerstaking in de gevangenis, waar hij 1 jaar straf uitzit voor zijn muziekvideo “Dogs of the State”, dat de beruchte corrupte politie van Marokko beledigt.

al.arte.magazine sprak met de Iraakse-Canadese MC Yassin Alsalman, alias The Narcicyst, een van de gepassioneerde artiesten in de Arabische hiphop. Hij was in het land voor een optreden in het Cultuurcentrum Berchem georganiseerd door ‘Nuff Said, een maandelijks cultuurconcept.

The Narcicyst

Volgens The Narcicyst is de reden dat Arabische hiphop nu de boventoon voert het onafhankelijke karakter. “Hiphop is de kunstvorm bij uitstek die een bijna kosteloos scenario heeft. Het is toegankelijk en ongecensureerd. Niemand schrijft het voor je, je schrijft het zelf.”

Hiphop is een manier om sociale en politieke uitdrukking wereldwijd te verspreiden naar mensen die niet willen luisteren en om mensen samen te brengen. Ook tijdens de Arabische lente verhieven vele MC’s hun stem en verspreidden zo de revolutionaire ideeën sneller. Arabische hiphop spreekt het verlangen naar waardigheid, mensenrechten en een betere toekomst sterk aan. “Door de Arabische lente heeft de media aandacht voor hiphop gekregen, maar het was er altijd al. Het is nu meer op televisie.” Hiphop staat dicht bij de Arabische cultuur doordat het gebaseerd is op poëzie, en Arabieren zijn dol op poëzie.

In tegenstelling tot de mainstream rappers die het over vrouwen en geld hebben, rapt The Narcicyst over bewust zijn en belangrijke kwesties. Met zijn master in mediastudies van de Concordia University voegt de rapper een kritisch perspectief toe aan het genre. Zijn thema’s zijn revolutie, religie, ras en identiteit. Nummers zoals PHATWA (een onderzoek van het post-9/11veiligheidsapparaat), 25 januari (een solidariteitslied ter ondersteuning van de Egyptische revolutie), en Fly Over Egypt (een hommage aan het Egyptische volk en de strijd op de verjaardag van hun opstand).

Identiteit

Zijn wortels liggen in Basra, Irak, maar zelf is hij opgegroeid tussen Dubai en Montreal. Zijn verhaal als jonge Arabier / moslim in een Westers land is herkenbaar voor velen.“Toen ik jong was, dacht ik er niet over na. Het was pas toen ik ouder werd dat Arabisch zijn een issue werd. Verhuizen naar het Westen maakte ons ironisch genoeg juist meer Arabisch. Als mensen ons aanvielen, ging we juist graven in ons erfgoed.”

In het begin was zijn muziek uiterst politiek georiënteerd. Later evolueerde hij naar meer persoonlijke onderwerpen. “Naarmate ik ouder werd, aanvaardde ik bepaalde politieke situaties. Ik besloot om te stoppen met het maken van muziek die op de oorzaken wees en richtte me meer op hoe we het probleem konden oplossen. We kunnen het politieke systeem van de wereld niet veranderen, maar wij als artiesten kunnen het wel beïnvloeden met onze muziek. Ik verschoof naar een meer persoonlijke Yassin-aanpak. Het voelde echter, zuiverder. In plaats van te vertellen: ‘vervloek dit land voor het bombarderen van mijn land’, vertel ik over een bom die een moeder doodde die leeftijd heeft van jouw moeder. Hoe voelt dat? Het is meer het vermenselijken van politieke topics, daar richt ik me op.”

Zelf zingt hij voornamelijk in het Engels en heeft hij een Engelse artiestennaam. “Ik praat over het Arabisch zijn, ik zie eruit als een Arabier, het is zichtbaar. Maar als ik mezelf wil presenteren in publieke sfeer wil ik als een individu overkomen. Bovenal ben ik een man, een mens, een gelovige. Het Arabisch is een deel van me. Als ik als artiestenaam MC Ahmed of MC Jamal zou hebben zou ik niet zo veel mensen bereiken.” Zijn artiestennaam The Narcicyst (narcist) koos hij dan ook weloverwogen. “The Narcicyst is aanstootgevend, in zekere zin. Gericht tegen het ego in de samenleving, elke rapper heeft uiteraard een groot ego. We zijn allemaal vrij individualistisch ingesteld. Muziek gaat niet om mij, maar mijn perspectief op iets.”

Alsalman is een artiest met vele talenten. Hij is naast rapper ook publiek spreker en journalist. Zo publiceerde hij samen met een aantal artiesten het boek ‘Diatribies of a Dying Tribe’ over Arabische identiteit en hiphop, en schreef hij onder andere een artikel voor CNN over de naweeën van de oorlog in Irak. Het raakte zijn familie en iedereen veel dieper dan men denkt. “Nog steeds zijn mensen getraumatiseerd, nog steeds lijden mensen. Een oorlog is voor het leven.”

The Medium

Samen met zijn vrouw Sundus Abdul Hadi, zelf schilderes en multimedia-artiest, richtte hij The Medium op, een multimediabedrijf. “Onze missie is het promoten van Arabische kunstenaars van alle disciplines, voornamelijk muzikanten, in de internationale arena, in de sfeer van multimedia.” Onder dat label zal hij binnenkort ook twee albums uitbrengen. Een eerste project is een album in het Engels met zes nummers, Leap Of Faith. Volgens hem de meest persoonlijke collectie met als thema’s onder andere vriendschap, geloof en Larry David (de mede-bedenker van Seinfeld en maker van de comedyserie Curb Your Enthusiasm, opgezet als een documentaireserie over hemzelf). “Larry David is in zijn serie een narcist. De aflevering waarin een vrouw steeds lol (laughing out loud) zegt maar niet lacht. Het gaat over die ‘awkward’ momenten tussen mensen.” De tweede is een album in het Arabisch die in december uitkomt. Een samenwerkingsproject met verschillende artiesten voor het goede doel. “Zo werven we fondsen voor een organisatie dat jonge kinderen uit Basra die geboorteafwijkingen hebben ten gevolge van de oorlog.”

Picture an Arab man

Yassin Alsalman is ook een van de gezichten van de portretserie ‘Picture An Arab Man’. Een onderdeel van een groot oeuvre waar Arabische mannen met verschillende achtergronden in hun puurheid worden vastgelegd, in 2009 begonnen door zijn schoonzus Tamara Abdul Hadi.

Het project is bedoeld om het beeld van Arabische mannen die we gewend zijn in de mainstream media te doorbreken. Het afbreken van stereotypen over hoe Arabieren worden voorgesteld in het Westen, maar ook in het Oosten. “Vaak zie je in de media een niet-vriendelijke foto als het gaat om een Arabische man. Met deze foto’s kijk je door de gezichten heen. Voor mij persoonlijk een belangrijk project.”

Voor de toekomst heeft The Narcicyst nog veel plannen. “I like to enjoy expressing myself in a multifaceted way.”  Uitkijken dus naar zijn toekomstig werk.

Foto’s: The Narcicyst

Comments

This post is also available in: English